3代目大名小僧の冒険 第33話~狼狽と期待と

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路地裏の街、大名。ここで僕は不思議な運命に翻弄される。キテレツ作家が放つ第1弾!

路地裏は異界につながっているという。
でも、その入り口がどこにあるのかは分からない。
いや、正確に言うと、分かる誰かにしか分からない。
そして、分かる誰かになれるかどうかは、誰にも分からない。

もう、試合が始まる時間だった。道場の中は、出場した選手やその家族で満杯になっていた。新年の稽古始めで試合するのは毎年のことだけれど、こんなに人が集まったのを見るのは初めてだった。

「すごかぁ。まー坊、なんでこげん人がおると?」
ヨーコちゃんに言われなくても、僕が聞きたいよ。

でもね、きっと小学生の二刀流が珍しいからだよ。シマダルマは低学年の頃からいろんな大会で優勝している。実績のない“普通の豆剣士”の僕との対戦結果を予想するのは簡単だ。
賭けをすれば、たぶん99%の人がシマダルマに入れるだろう。僕に賭けるのは、大穴狙いの変人くらいだ。そう思うと気が楽になった。

人波をかきわけ、道場に入ろうとした時だった。
「あー、沢村、いいこと教えちゃろうか」
アーシだった。
「クーミンが見に来とうばい」

僕はもう少しで竹刀を落とすところだった。
そうだ、クーミンだ。自分でも気づかなかったけれど、試合に意識が集中していて、彼女のことは忘れていた。でも、アーシのひと言で、あの切ない感情が蘇ってきてしまった。道場を見渡したけれど、彼女の影はない。

僕の狼狽ぶりを見て取ったのか、アーシは「ひゃひゃひゃ」と笑って言った。
「あー、ウソたい、ウソ。来とうかもしれんって言うたったい」

もう、なんだこいつ。「お前、いい加減にしろ」と言おうとした瞬間、アーシは真顔で僕を見た。
「あー、沢村。勝てよ。みんなお前が勝つって言いよったばい。期待されとっちゃけん」
なんだそれ。いつもシマダルマの子分みたいにしてたくせに。どういう風の吹き回しなんだ?

それに「期待」ってなんだ。また僕をからかっているんだろ。でも、そういわれて周囲に目をやると、みんなが僕を見ている気がする。
え? 本当に? いやいや、それは自意識過剰ってやつだ。いや、でも現実に優勝決定戦まで勝ち上がってきたわけだし、本当に期待されているのかもしれない。

相反する考えが頭を巡り、僕はだんだん混乱してきた。道場で面を着けていても、紐を絞める指に力が入らない。立ち上がると体はカチンコチンに固まっている。
まるでロボットになった気分だ。養巴町(ようはのちょう)のアパートにあるカフェ「KIDS CLUB」の看板みたいに。


目の前には、準備を済ませたシマダルマが立っている。離れていても、頭から湯気が立ち上っているのがわかるくらい、殺気を放っている。

僕は師範代を見た。相変わらず、僕には武蔵の顔に見える。
「心を広く素直にして、緊張しすぎず、緩まず、心を真ん中に置くことじゃ」
武蔵は何も言わないけれど、僕は修行で何度も教えられた「兵法の道」を思い起こしていた。

みんなが期待するように、僕はシマダルマに勝てるのだろうか。

試合場で向き合うと、想像以上にその体はデカくて、圧倒的な存在感があった。まるでサバンナに君臨するアフリカゾウだ。

僕は養巴町にある彫像を思い出した。


だが、もう、考える時間はなかった。武蔵の口が開いた。
「始め!」

蹲踞(そんきょ)の姿勢から二刀流、中段の構えを取った瞬間だった。
「むん」「むん」
シマダルマの剣が真上から打ち下ろしてくる。速いだけじゃない。何とか左手の小太刀で受け止めているけれど、1本1本が重くて、しかも太い。竹刀の太さは同じくらいのはずだけれど、そう感じるのだ。

巨大なゾウの鼻が高速でドスン、ドスンと脳天に炸裂する。僕はこの攻撃にいつまで耐えられるのだろうか。

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